Etats-Unis : la Fed sur le point de perdre le contrôle de l’inflation

L’inflation est en baisse, mais à 6 % en février, elle est encore trop élevée. Et le piège se referme sur la Fed, la banque centrale américaine. L’institution présidée par Jerome Powell doit augmenter ses taux, actuellement fixés au-dessus de 4,5%, pour continuer à lutter contre la hausse générale des prix. Mais cette politique a conduit à la faillite de la banque de Californie Silicon Valley Bank, dont le portefeuille obligataire avait perdu plus de 15 %. Entre inflation et stabilité financière, la Fed devra-t-elle choisir ?

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L’indice américain des prix à la consommation de février, publié mardi 14 mars, n’apporte pas de réponse décisive. Sur un an, l’inflation a atteint 6%, contre 6,5% le mois dernier, et 5,5% hors énergie et alimentation. La chute est importante par rapport au record de 9,1% atteint en juin 2022. Mais mois après mois, la tendance reste trop forte par rapport à l’objectif de 2% que la banque centrale dit vouloir atteindre : les prix ont tout de même augmenté de 0,4 point entre janvier et février, et ce chiffre atteint 0,5 point hors énergie et alimentation. L’inquiétude reste forte pour les prix de l’immobilier (+0,8 point), tandis que la hausse des autres services accélère à nouveau. L’inflation est “encore trop haut et ne montre aucun signe de chute”déplore l’économiste de Harvard Jason Furman.

Dans ce contexte, que fera la Fed après la prochaine réunion de son comité de politique monétaire, le 22 mars ? Avant la faillite de la Silicon Valley Bank (SVB), elle était partie sur une hausse d’un demi-point pour tenter de reprendre le contrôle de la situation après de mauvais chiffres d’inflation. “J’ai tout le respect pour Powell, mais le fait est que nous avons un peu perdu le contrôle de l’inflation”, avait critiqué le patron de JPMorgan, Jamie Dimon. La bonne tenue de l’emploi et la persistance de l’inflation en février auraient dû la renforcer, mais l’effondrement de la SVB a soudain rendu sa tâche quasi inextricable.

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Effondrement des taux du marché

L’impact de cette faillite, la plus grave depuis 2008, est plus compliqué à évaluer qu’il n’y paraît : elle empêchera apparemment la Fed de remonter ses taux, car elle prendrait le risque d’aggraver les pertes des institutions. institutions financières qui ont acheté des bons du Trésor pendant la période d’argent libre et qui ont parfois perdu plus de 15 % en valeur (lorsque les taux montent, la valeur des obligations baisse jusqu’à ce qu’elles se rapprochent du rendement des nouveaux taux du marché).

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Sauf que la réalité à Wall Street est bien différente : dans la panique, les taux du marché se sont effondrés depuis une semaine, les opérateurs fuyant le risque et acceptant des rémunérations moindres en achetant à tout prix des bons du Trésor. Ainsi, depuis début mars, les taux à dix ans sont passés de 4 % à 3,6 %, et les taux à deux ans ont baissé de plus de 5 % à 4,2 %. Cet assouplissement massif réduit les pertes des portefeuilles obligataires, mais il produit exactement l’inverse de la politique souhaitée par la Fed, qui veut refroidir l’économie en augmentant le coût de l’argent.

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